Una startup brasileña apunta a desarrollar un test de diagnóstico de COVID-19 totalmente nacional | AGÊNCIA FAPESP

Una <i>startup</i> brasileña apunta a desarrollar un test de diagnóstico de COVID-19 totalmente nacional El objetivo de la empresa, que cuenta con el apoyo del programa de la FAPESP enfocado en los pequeños negocios, consiste en producir en pocos meses kits de reacción de ELISA para la detección de anticuerpos contra el nuevo coronavirus en el suero sanguíneo (foto: Wikimedia)

Una startup brasileña apunta a desarrollar un test de diagnóstico de COVID-19 totalmente nacional

02 de julio de 2020

Por Eduardo Geraque  |  FAPESP Investigación para la Innovación – Investigadores de la empresa Biolinker, una startup de São Paulo, Brasil, están desarrollando un test de diagnóstico de COVID-19 barato y de alto rendimiento con insumos totalmente nacionales. 

Biolinker es una startup de biotecnología (biotech) incubada en el Centro de Innovación, Emprendimientos y Tecnología (Cietec), administrado conjuntamente por la Universidad de São Paulo (USP) y el Instituto de Investigaciones Energéticas y Nucleares (Inpe, en portugués).

Este proyecto fue uno de los seis primeros seleccionados en el marco de un pliego emitido por el Programa FAPESP de Investigación Innovadora en Pequeñas Empresas (PIPE), en colaboración con la Financiadora de Estudios y Proyectos (Finep), ligada al gobierno federal brasileño, una iniciativa cuyo objetivo consiste en apoyar el desarrollo de productos, servicios o procesos elaborados por startups y pequeñas empresas de base tecnológica en el estado de São Paulo y orientados al combate contra el COVID-19.

“La idea es desarrollar en pocos meses un kit estándar de reacción de ELISA [las siglas en inglés de Enzyme-Linked Immunosorbent Assay] para la detección de anticuerpos circulantes IgG, producidos en una etapa más tardía de la enfermedad en el suero de pacientes”, declaró a FAPESP Investigación para la Innovación Mona das Neves Oliveira, investigadora responsable del proyecto.

Estos test se materializarán merced al empleo de una tecnología desarrollada en la empresa en el transcurso de los últimos dos años, que permite acelerar y optimizar los procesos de producción de proteínas mediante un sistema in vitro de transcripción y de traducción, es decir, libre de células.

Con este sistema, los investigadores ya han desarrollado una proteína que ahora está testeándose.

“Las pruebas están funcionando muy bien. Estamos produciendo la proteína y ahora estamos tratando de purificarla al máximo para evitar cualquier tipo de falso positivo o negativo”, afirma Oliveira.

Aparte del sistema libre de células, el grupo también está trabajando con las formas tradicionales de producción de proteínas, según explica la investigadora.

“Compararemos todo para ver qué tipo de producción exhibe la mejor antigenicidad”, remarca.

La detección de anticuerpos

La detección de IgG en el suero de los pacientes se concretará con antígenos de la nucleocápsida N, la fracción antigénica de la proteína de la superficie del SARS-CoV-2, llamada spike, que el nuevo coronavirus utiliza para infectar a las células humanas a través de la unión con la proteína ACE-2, un receptor de membrana celular. 

En el marco de un proyecto apoyado por la FAPESP, los investigadores lograron desarrollar y validar un aptámero −un péptido que se une a una molécula diana– que mostró una alta afinidad y especificidad con la fracción constante de anticuerpos IgG humanos.

“Pretendemos utilizar ese aptámero conjugado con biotina [que funciona como coenzima en el metabolismo de purinas e hidratos de carbono] para la detección”, afirma Oliveira.

Según la investigadora, los costos de producción del test serán bajos pues la producción tanto de los aptámeros como la de los antígenos mediante este método sin la presencia de células es económica.

Asimismo, la empresa ya cuenta con plásmidos (moléculas dobles de ADN con capacidad de reproducción) propios para la expresión de las proteínas y con protocolos de producción claramente establecidos.

“Será un ensayo rápido y de bajísimo costo que podrá aplicarse en cualquier lugar para el triaje epidemiológico de la enfermedad. Ya se encuentran en curso algunas negociaciones con grupos interesados en fabricar el test en grandes cantidades, una vez que esté totalmente calibrado y listo para su aplicación en la población”, afirma Oliveira.

Este proyecto cuenta con la colaboración de la profesora Ester Sabino, investigadora del Instituto de Medicina Tropical de la Facultad de Medicina de la USP, quien estuvo al frente de la secuenciación del nuevo coronavirus en Brasil.
 

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